Sidney Olcott, le premier oeil
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Anecdotes de tournage

C'est Frank Marion qui a l'idée de porter à l'écran le best-seller du général Lew Wallace. Le récit biblique fait l'objet d'un spectacle théâtral produit par Klaw et Erlanger, en 1899, qui tourne toujours aux États-Unis.
Il demande à Gene Gauntier d'écrire un scénario en deux jours. « Deux jours, c'était le temps qu'il fallait pour lire le livre », relate la jeune femme.
Marion a entrepris de tourner le film au champ de course de Sheepshead à Manhattan Beach, là où la compagnie Pain donne, chaque été, des spectacles pyrotechniques. La saison est finie l'automne venu, Marion entend profiter des décors et des accessoires de Pain.
L'autre idée de Marion était de faire réaliser le film par Frank Oakes Rose, le metteur en scène du spectacle de Pain, et de faire jouer les membres de l'équipe. Sidney Olcott sera là pour l'épauler.

Le temps presse et surtout la pluie menace. Sid et Gene se fournissent en costumes chez Elliott. « Nous restâmes jusqu'à minuit pour choisir les accessoires et des centaines de costumes. »
Cinq jours après la décision de Frank Marion de lancer le projet, le tournage commence. « Trois jours plus tard, il est terminé et la pellicule dans les cuves de développement. »
Et pourtant le tournage ne fut pas une partie de plaisir. Il fait froid, il y a un vent mordant. Mais surtout Frank Oakes Rose manque cruellement d'expérience. « Quand j'arrivais, les acteurs grelottaient dans leur fin costume romain. Rien n'avait été fait. Pas une seule scène de tourner. Le chaos régnait et M. Rose était comme fou. Il n'avait jamais vu tourner un film… »
L'opérateur Max Schneider s'arrache les cheveux. Appuyé contre la palissade du champ de course, Olcott observe et donne des coups de talon. Marion se résout à aller voir Olcott. « Avec presque des larmes dans les yeux », dit Gauntier. « Pour l'amour de Mike, Sid, fais quelque chose. Cet homme ne connaît rien au cinéma. »

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©2009 Michel Derrien